Родился Василий Лановой 16 января 1934 года в Москве. Сын украинских крестьян из села Стримба Кодымского района Одесской области.
В 1947 году начал заниматься в театральной студии при Дворце культуры ЗИЛа, где получил первые уроки сценического мастерства.

После школы, которую окончил с золотой медалью, Лановой поступил на факультет журналистики МГУ, но проучился там всего полгода, Затем он поступил в Театральное училище имени Б. Щукина. Ещё во время учёбы Лановой снялся в своём первом фильме «Аттестат зрелости», а в 1956 году сыграл главную роль в фильме «Павел Корчагин».

Затем была работа в Государственном академическом театре имени Е. Вахтангова — с 1957 по 2021 г.г. Одновременно снимаясь во множестве фильмов: «Алые паруса» (1961), «Война и мир» (1965—1968 гг.), «Офицеры» (1971), «Семнадцать мгновений весны» (1973), «Анна и Командор» (1974), «Дни Турбиных» (1976) и многих других.

Василий Лановой озвучил многосерийный документальный фильм «Великая Отечественная». Его работа была отмечена самой престижной премией того времени — Ленинской.
Он признанный мастер художественного слова.

Василий Семенович говорил что для него не бывает маленьких и проходных ролей. Он всегда и все делал качественно, выкладываясь на сто процентов, просто не умел иначе, был честен, статен и благороден. Играл так что ему верили безоговорочно.

В 1983 году написал книгу «Счастливые встречи», а в 2004 году — книгу «Летят за днями дни».
С 1985 года преподавал на кафедре сценической речи в Театральном институте имени Б. Щукина. Был профессором и заведующим этой кафедрой (1995).
Более 20 лет возглавлял Международный детский кинофестиваль «Алые паруса Артека».

Несколько недель назад Василий Лановой попал в больницу с коронавирусом, медицина оказалась бессильна.